원자 번호

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원자 번호(原子番號)는 순수한 홑원소 물질에 X-선일 조사한 후 각 원소에서 방출되는 2차 X-선중에서 가장 작은 진동수의 제곱근 순서대로 원소들에 번호를 매긴 것이다. 일반적으로 원자핵 속에 있는 양성자의 수와 같다. 보통 기호 Z로 나타낸다. 원자화학적 성질과 깊은 관련이 있다. 전하를 띠지 않은 원자의 원자 번호는, 그 원자가 가진 전자의 수와 일치한다.

질량 번호와 달리 원자 번호는 양성자의 수만을 고려한다. 따라서 질량 번호 A와 중성자 수 N에 대하여 A = Z + N이 성립한다. 전자질량 결손은 일반적으로 중성자나 양성자의 질량에 비해 무시할 만큼 작으므로, 무시할 수 있다.

한편, 원자 번호가 다른 두 원자는 항상 다른 원소이다. 이는 질량 번호가 다른 두 원자가 동위 원소인 경우가 존재함과 구분하여야 한다.