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귀신고래

귀신고래(학명: Eschrichtius robustus)는 고래목 귀신고랫과에 속한 유일한 고래이다. 쇠고래라고도 한다. 이 고래는 몸길이 15미터, 몸무게 36톤까지 자라며, 평균 수명은 50~60년이다. 현재는 북태평양에만 분포하며, 북아메리카 태평양 해안을 따라 이동하는 군(‘북동태평양 개체군’)과 동북아시아 연안을 따라 이동하는 군(‘북서태평양 개체군’)이 있지만, 이 두 개체군이 서로 아종으로 구분되지는 않는다. 즉, 이 두 개체군은 하나의 단일한 종으로 분류된다. 이동 거리는 흑고래와 함께 고래 중에서 매우 긴 편에 속한다.

한때는 두 군의 개체 수 모두 많았으나, 19세기부터 남획이 시작되어 수가 많이 줄어들었다. 북아메리카 연안을 따라 회유하는 북동태평양 개체군은 20세기 들어 보호되기 시작해 현재는 2만 마리 이상으로 늘어났다. 한편 동북아시아 연안을 회유하는 북서태평양 개체군은 수도 적은 편이며, 상태도 위태롭다. 대서양에도 귀신고래군이 있었으나, 17세기에 멸종했다.

귀신고래는 오랜 옛날부터 서식지 인근의 문화의 표현 대상이 되어 왔는데, 연오랑과 세오녀 설화에 나오는 움직이는 바위가 귀신고래의 등이라는 주장이 있다.

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